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Description: Biothermica, a Montreal-based company, is specialized in biogas and methane capture from landfill and from coal mines, for electricity production. The company has a plant with 25 megawatt capacity in Montreal (Gazmont), as well as a 6 MW plant in El Salvador, a project carried out under the Kyoto protocol. Biothermica also implemented a project at a coal mine in Alabama, in the US, for methane capture. Over the last 15 years, Biothermica’s projects (including Gazmont) have enabled a reduction of between 15 to 16 million tonnes of GGE (CO² equivalent). As a medium-term goal, Biothermica is targeting the Chinese market.

Maturity of the project: Scaling-up.

The project’s needs: Biothermica would like to carry out methane collection projects in coal mines in China, Australia, and Ukraine. 

Why do we love it: A company that has helped make huge greenhouse gas emission reductions over the last 15 years, and still has far to go! 

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Biothermica installs recovery plants for methane emitted from coal mines and landfill sites, and sells the resulting electric and thermal power, as well as carbon credits. Methane has a significant impact on climate change, representing 17% of global GHG emissions. Nevertheless, it’s also an important source of renewable energy. Back in 1987 we had the idea of exploiting this huge energy source, while at the same time contributing to saving the planet. Biothermica aims to become a global leader in the field of methane recovery.

Les Affaires
François Normand

Biothermica cuts GHG emissions at landfills and coal mines

For Biothermica, reducing greenhouse gas (GHG) emissions is in the company’s DNA. Since 1987 the Quebec SME has been developing technology to cut methane emissions at coal mines and produce renewable energy from the biogas formed at landfill sites.

“Over the past 15 years, our projects have helped cut 15 to 16 million tons of CO2 equivalent emissions,” said Guy Drouin, founder and president of this company specializing in the development of carbon and energy projects, biogas services, and air purification.

It’s a sizeable challenge given methane’s impact on GHG emissions. According to the Intergovernmental Panel on Climate Change (IPCC), methane is 28 to 34 times more harmful than CO2.

Denis Leclerc, president and CEO of the Écotech Québec cleantech cluster, notes that Biothermica is active in a high-growth industry because it has developed two solutions to climate change. “Its technology makes it possible not only to replace fossil fuels with renewable energy, but also helps reduce GHG emissions.”

A power plant fueled by garbage

Biothermica’s flagship project is clearly its 25 megawatt Gazmont power plant, located near the Miron quarry in Montreal. The property, which is owned by the City of Montreal, is one of the largest landfills in North America. Some 36 million tons of waste materials have been buried there since 1968. After taking possession of the site in 1988, the City of Montreal installed a system to collect biogas (including methane) at the landfill.

Aware of the site’s energy potential, in the early 1990s the municipality issued a call for tenders to produce electricity from biogas. Biothermica won the call for tenders.

“We had developed a method for assessing biogas availability at the Miron quarry. And we were the first to do this in Canada,” stressed Guy Drouin.

After a long environmental approval process, construction of the C$38 million (US$28.7 million) power plant began in April 1995.

It was commissioned in November 1996. Government corporation Hydro-Québec, the largest energy producer in Quebec, buys all the electricity produced at the site.

From 1996 to 2014, the Gazmont power plant helped cut 500,000 tons of CO2 equivalent GHG emissions a year at the Miron quarry.

Projects in El Salvador and the United States

Biothermica has also completed a similar project in El Salvador, at a landfill site in the city of Nejapa, located north of San Salvador. This project is part of the Kyoto Protocol’s Joint Implementation Mechanism, which authorizes GHG collection and reduction projects in developing countries carried out by companies from developed countries.

The Nejapa project had two phases that required C$15 million (US$11.6 million) in investments. Phase 1 consisted of capturing and burning biogas from the Nejapa landfill, where trash from San Salvador is buried. Phase 2 was to build a 6 MW power plant to produce electricity from biogas. According to Biothermica’s estimations, the Nejapa project will help cut CO2 equivalent GHG emissions by 200,000 tons a year from 2006 to 2027.

The company is also involved in a project to recover methane from a U.S. coal mine in Alabama using its VAMOX technology. The mine is operated by Jim Walter Resources, a division of Walter Energy. This project evaluated at US$30 million is not about producing energy, but destroying methane. If all goes as planned, starting in 2016–2017, 400,000 tons of the CO2 equivalent methane emitted by the coal mine will be destroyed every year. The GHG emission reduction credits will be sold on the California carbon market.

Carbon market credits

According to Pierre-Olivier Pineau, an energy specialist at HEC Montréal, companies like Biothermica with this kind of technology are positioned in an industry that will offer more and more business opportunities.

“Carbon will be increasingly taxed in North America and around the world,” said Pineau. “So companies that can convert GHG reductions into carbon market credits will be in a good position.”

Biothermica would one day also like to carry out methane collection projects in other coal mines in China, Australia, and Ukraine. “Ukraine has mines with the highest concentrations of methane in the world,” noted Guy Drouin. “However, our project there is currently on hold due to the conflict in eastern Ukraine.”

Biothermica also has its eyes on the Chinese market. China is the world’s biggest coal producer, according to the World Coal Association. “We are looking at three projects there that have potential for us,” said the president of Biothermica.

Biothermica réduit les émissions de GES dans les sites d’enfouissement et les mines de charbon

La réduction des gaz à effet de serre (GES) est dans l’ADN de Biothermica. Depuis 1987, la PME québécoise développe des technologies pour réduire les émissions de méthane dans les mines de charbon et pour produire de l’énergie renouvelable à partir des biogaz des sites d’enfouissement.

« Depuis 15 ans, nos projets ont permis de réduire de 15 à 16 millions de tonnes les émissions de GES équivalent CO2 », affirme Guy Drouin, fondateur et président de cette entreprise spécialisée dans le développement de projets carbone et énergie, dans les services biogaz ainsi que dans l’assainissement de l’air.

L’enjeu est de taille compte tenu de l’impact du méthane sur les émissions de GES. Selon le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat (GIEC), le méthane est de 28 à 34 fois plus dommageable que le CO2.

Denis Leclerc, président et chef de la direction de la grappe des technologies propres Écotech Québec, affirme que Biothermica évolue dans une industrie en pleine croissance, car elle apporte deux solutions aux changements climatiques.

« Sa technologie permet non seulement de substituer une énergie renouvelable aux carburants fossiles, mais elle permet aussi de réduire les émissions de GES », dit-il.

Une centrale électrique sur les poubelles

Le projet phare de Biothermica est sans nul doute sa centrale électrique Gazmont de 25 mégawatts, située près de la carrière Miron à Montréal, propriété de la Ville de Montréal, l’un des plus grands sites d’enfouissement en Amérique du Nord. Depuis 1968, environ 36 millions de tonnes de matières résiduelles y ont été enfouies. Après en avoir pris possession en 1988, la Ville de Montréal y a installé un réseau de captage du biogaz, dont du méthane.

Au début des années 1990, la municipalité, consciente du potentiel énergétique du site, a lancé un appel d’offres pour y produire de l’électricité à partir des biogaz. Biothermica a remporté cet appel d’offres.

« Nous avions développé une méthodologie pour évaluer le gisement de biogaz sur le site de la carrière Miron. Nous étions les premiers à faire cela au Canada », souligne Guy Drouin.

Après un long processus d’approbation environnementale, la construction de la centrale électrique débute en avril 1995 ; son coût est de 38 millions de dollars canadiens (28,7 M$ US).

La centrale est mise en service en novembre 1996. C’est la société d’État Hydro-Québec, le plus important producteur d’énergie du Québec, qui achète la totalité de l’électricité.

De 1996 à 2014, la centrale Gazmont a permis de réduire de 500 000 tonnes équivalentes CO2 par année les émissions de GES de la carrière Miron.

Projets au Salvador et aux États-Unis

Biothermica a aussi réalisé un projet similaire au Salvador, sur le site d’enfouissement de la ville de Nejapa, au nord de San Salvador. Ce projet se situe dans le cadre du Mécanisme de développement propre du Protocole de Kyoto, qui autorise des projets de captage ou de réduction de GES dans des pays en développement par des entreprises des pays développés.

Le projet Nejapa compte deux phases, qui ont nécessité des investissements de 15 M$ CA (11,6 M$ US). La première consistait à capter et à brûler les biogaz du site d’enfouissement de Nejapa, où sont enterrés les déchets provenant de San Salvador. La seconde a été de construire une centrale de 6 MW pour produire de l’électricité à partir des biogaz. De 2006 à 2027, le projet Nejapa permettra de réduire de 200 000 tonnes équivalentes CO2 par année les émissions de GES, selon les estimations de Biothermica.

L’entreprise participe aussi à un projet de récupération du méthane dans une mine de charbon en Alabama, aux États-Unis, grâce à sa technologie VAMOX. La mine est exploitée par Jim Walter Resources, une division de Walter Energy. On n’y produira pas d’énergie, mais on détruira le méthane. Il s’agit d’un projet évalué à 30 M$ US.

Si tout se passe comme prévu, il permettra, à compter de 2016-2017, de réduire de 400 000 tonnes équivalentes CO2 par année les émissions de méthane émises par cette mine de charbon. Les crédits de réduction des émissions de GES seront vendus sur le marché du carbone de la Californie.

Des crédits sur le marché du carbone

Pierre-Olivier Pineau, spécialiste en énergie à HEC Montréal, affirme que les entreprises qui ont des technologies comme Biothermica évoluent dans une industrie où de plus en plus d’occasions d’affaires se présenteront.

« Le carbone sera de plus en plus taxé en Amérique du Nord et dans le monde, dit-il. Aussi, les sociétés qui peuvent convertir des réductions de GES en crédits sur les marchés du carbone seront bien positionnées. »

Biothermica aimerait réaliser un jour des projets de captation de méthane dans d’autres mines de charbon en Chine, en Australie et en Ukraine. « L’Ukraine abrite les mines où les concentrations de méthane sont les plus élevées du monde, affirme Guy Drouin. Toutefois, notre projet dans ce pays est sur la glace en raison du conflit en cours dans l’est de l’Ukraine. »

Biothermica s’intéresse également au marché chinois. La Chine est le plus important producteur de charbon du monde, selon la World Coal Association. « Nous y avons trois projets qui pourraient être intéressants pour nous », confie le patron de Biothermica.

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